Vaellus tai retkeily on luonnossa tapahtuvaa patikointia. Vaellus voi kestää usean päivän ajan ja sisältää telttailua ja ruokailua luonnon helmassa. Yksinkertaisin vaellus voi olla muutaman tunnin metsäretki, toinen ääripää on Mount Everestin valloitus. Suomalaisista noin yksi kymmenestä harrastaa erämaassa vaeltamista. Vaeltamisella on valtavasti terveyshyötyjä, jotka vaikuttavat fyysiseen ja henkiseen terveyteen.

Luonto on hyvinvoinnin kehto

Luontoliikunta on erinomainen tapa vastata nykyajan liikunnan haasteisiin. Liian vähäinen liikunta vaarantaa yhteiskunnan yleisterveyden ja on suurin syy liikalihavuuteen. Liikalihavuus tuo mukanaan suurentuneen riskin vakavien sairauksien syntymiseen. Luonto tuo todella hyvää vastapainoa kaupungin betonille, melulle ja saasteille. Luontoon pitääkin lähteä luonnon takia, eikä kuntoilun. Luonto tarjoaa avaimet kokonaisvaltaisen hyvinvoinnin hoitamiseen. Luonnosta vieraantuminen on lisännyt allergioita. Jo pienestä pitäen retket luonnossa opettavat paljon selviytymisestä ja parantavat lapsen luovuutta. Maa ja multa imevät ihmisruumiista kaiken pahan energian pois ja rentouttavat.

Lyhytkin luonnossa oleskelu auttaa. Tutkimusten mukaan vain viidessä minuutissa mieliala kohoaa, 15-20 minuutissa verenpaine alenee ja elinvoimaisuus lisääntyy. Kaupungin ulkopuolella vietetty aika 2-3 kertaa kuukaudessa tai vain 5 tunnin oleskelu kaupungin viheralueilla on tutkimuksissa huomattu parantavan merkittävästi kaupunkilaisten hyvinvointia.

Fyysiset hyödyt

Vaellus on tehokas tapa kuluttaa energiaa. Vaellusreitti kannattaa valita omaa kuntoa silmällä pitäen. Suunnitelmassa tulee muistaa että 10 kilometriä metsätiellä kävelyä ei ole sama asia fyysisesti kuin 10 kilometriä vuoristossa. Ajallisesti kummatkin tarvitsevat täysin eri määrän aikaa. Luonnossa liikkuminen on reippaampaa, joten liikunta tuntuu helpommalta.

Energiankulutus yleensä kaksinkertaistuu arkeen verrattuna. Ulkoisten ominaisuuksien kuten sään ja maaston lisäksi energiankulutukseen vaikuttaa retkeilijän ikä, sukupuoli, paino ja kehon koostumus. Mukana kannettavat reput ja rinkat kasvattavat myös energiankulutusta. Normaalipäivinä energiantarve on noin 2000 kalorin alapuolella, mutta retkeilyn aikana se voi nousta jopa 4000 kaloriin. Retkeilyruoka on suunniteltava tarkasti jotta ruoka on ravitsevaa ja ruoan määrä oikea. Aliravitsemus väsyttää ja vaikeuttaa palautumista, jolloin vaeltaminen vaikeutuu.

Luonnossa oleskelu patistaa ihmisiä liikkeelle useammin kuin vain kaupungissa oleskelevia. Luonnossa liikkumisen terveyshyötyjä ovat parempi painonhallinta, verenpaineen ja verensokerin säätely sekä kolesteroliarvojen lasku. Luonnossa verenpaine ja syke laskevat sekä päänsärky häviää: ihmiskeho rentoutuu. Terveyshyötyjä voi saada pelkästään kävelemällä reippaasti viitenä päivänä viikossa tai juoksemalla vähän yli tunnin viikossa. Säännöllinen liikunta vähentää riskiä sairastua diabetekseen ja sydän- ja verisuonisairauksiin sekä liikunta- ja tukielinten sairauksiin. Säännöllinen liikunta vaikuttaa siis ruumiiseen samalla tavalla kuin tupakoimattomuus.

Henkiset hyödyt

Nykyajan suurin vitsaus stressi aiheuttaa monelle tulehduksia ja kroonisia sairauksia. Stressistä palautuminen on tärkeimpiä hyvinvoinnin kulmakiviä. Stressaantunut ihminen ei pysty toimimaan parhaalla mahdollisella tavalla. Luonnonmaisemat, luonnon äänet ja tuoksut vievät luonnossa oleskelijan kauas pois arjen murheista ja kiireistä. Luonnossa retkeily auttaa kehoa palautumaan stressistä. Aivot toimivat myös paremmin luonnossa oleskelun jälkeen.

Suurimmat muutokset luonnossa oleskelu tekee mielialaan. Mieli virkistyy ja mieliala paranee jo pienen luontoretkeilyn aikana. Luonto torjuu siis masennusta. Luonto imee pois negatiiviset tunteet kuten ahdistuksen, vihan ja turhautumisen.

Luonnossa oleskelun on todettu tutkimuksissa myös auttavan syrjäytymiseen ja yksinäisyyteen. Sen avulla ihmiset ovat ruvenneet ajattelemaan positiivisemmin muista ihmisistä. Luonto vahvistaa tunnetta ryhmään kuulumisesta. Vaellusryhmissä hiljaisemmatkin pääsevät mukaan, sillä luonto kaipaa hiljaisuutta. Vaellukset voimaannuttavat ja parantavat itsetuntoa. Usko omaan osaamiseen kasvaa luonnossa tehtyjen retkien myötä. Etenkin nuorille luonnossa oleskelu voi poistaa kasvamiseen liittyvät ongelmat täydellisesti ja auttaa nuoria olemaan osana yhteisöä.